荷兰皇家壳牌集团知道气候变化意味著业务模式要进行相应改变,但还不确定该怎样做。该公司就像一个精明的汽车购买者,要先对一些环保车型进行测试,然后再最终选定一辆。

  对这家欧洲市值最高的油气生产商而言,这种做法是明智的,因为我们不知道低碳未来到底将是个什麽样。不过在某些时刻,投资者需要勇敢迎接一个重大决定。

  除了美国,其他所有签署了2015年巴黎气候协定的国家都承诺遵守协定,削减碳排放量。极端天气事件、持续的气候抗议活动以及公众观念的改变目前都在推动政府兑现承诺。油气行业就处在被要求做出的大规模经济变革的最前沿。

  但同样的,对于转变的步伐、以及低碳经济最终将如何构建以生产和销售能源、食品及进行运输,这些方面还存在巨大的不确定性。

  面对这一难题,壳牌集团已承诺到2050年将净碳足迹在2016年的基础上减半。该公司已逐渐从石油转向低碳天然气,并一直在产品组合中增加电力的比重。该公司还将交易和零售专长应用于石油和天然气以外的产品。壳牌集团拥有4.5万家门店--比星巴克(Starbucks Co., SBUX)或麦当劳(McDonald's Co., MCD)还多,每天为3,000万名顾客提供服务。

  近年来,壳牌集团每年还平均投资10亿至20亿美元用于新能源的小规模试验,包括电力、生物燃料、太阳能、风能、电池和氢能。其中大多数未实现盈利,但与该公司每年200多亿美元的自由现金流相比,成本也算不上高。

  上述试验为壳牌集团提供了有关新市场的信息,以及在新市场发展过程中塑造客户期望和监管规则的机会。更大胆地说,这些试验可能还将在低碳业务中提供先发优势,最终或带来油气投资者所期望的巨额利润。

  一些人认为这些低碳项目是在"漂绿"壳牌的化石燃料业务,后者仍吸收著该公司九成以上的资本支出。但这将低估这家全球顶尖油气生产商为碳排放减半目标所需要的巨大投资。

  巴克莱(Barclays)估计,为了实现其目标,到2050年壳牌将需要投资约1,800亿美元;这个数字非常庞大,但并非不切实际。该公司已经计划从2021至2025年每年向新能源试验项目投资20亿-30亿美元,在此期间的总体资本支出预计在300亿美元左右。

  当然,之前壳牌在金属、核和太阳能等新市场的尝试没有成功。但这一次时机似乎更好,而且之前的错误或许可给这家公司带来一些宝贵的经验教训。

  对壳牌来说,当前的策略是以审慎和前瞻性的方式涉足各种有关可持续未来的愿景。对于投资者而言,另一个选项没有吸引力,即等待碳捕捉技术出现奇迹般突破来拯救化石燃料业务。

  不过,该公司总有一天必须拍板哪些试验项目要加速或者退出,这一天可能是在下个十年的中期。面对缓慢推进的能源转型,在这方面作出决定将更加考验壳牌的神经。

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