深读石油:世界石油工业发展观察③

胡森林:石油远没到被革命掉的时候

  石油行业即将快速没落。这已经成了流传在媒体和大众中的“新神话”,也让少数从业者惶惶不可终日。事实上,回顾百年石油史,石油行业就是在经历一次次的灾变论调、遭遇无数次集体恐惧后发展到现在的。因此,面对今天类似的说法,完全可以说一句:“石油行业真不是被吓大的。”

  近日,BP发布的年度能源统计报告显示,石油仍然是当今世界第一大能源。通过对比石油、天然气、煤炭、核电等发现,人类当前仍旧主要依赖以石油为代表的化石能源。过去一年,世界石油消费量非但没有降低,反而继续增长。预测数十年内,石油仍是人类主要能源。你能说这样的产业是夕阳产业吗?

  当然,油价下跌让全行业苦不堪言,但简单地把低油价认定为石油行业的衰落是不妥的。相反,正是低油价刺激了石油消费的增长,并使石油具备了更强的竞争优势。这印证了笔者在这一轮油价下跌之初就曾提出的一个观点:油价下降是石油行业的自我救赎,高油价则是在自掘坟墓。

  当前石油行业面临的困局并非独有,而是各类能源共同面临的。能源行业整体呈现消费增长不景气的状况,其中主要有两个原因:世界经济增速放缓,人类能源利用效率提高。从BP发布的数据可以看到,相比石油,煤炭的挑战更大,呈持续下降趋势。不妨说,化石能源面临的挑战更多来自整体形势和自身竞争力。

  石油价格低迷是因为供给过剩,并非新能源的冲击。影响未来油价的因素,从根本上说还是供求关系,从需求角度来说,不会有太大的起色,特别是随着能效提高,需求增长压力会更大,OECD国家能源消费已经基本到顶,未来潜力来自于发展中国家,比如印度。

  供给方面的影响因素包括,欧佩克继续加大减产力度,但对此不能抱太大希望;发生局部战争导致供应紧张,可能性更小;是否会出现新的开采技术,带来供应的极大增加,这在原理上和新能源是一样的。只要油价仍然在合理区间,任何高成本的能源开采方式都不具有竞争力。

  很多人认为可能发生的“黑天鹅”事件是,可再生能源技术取得爆发式突破,然后带来大幅增长。不可否认,可再生能源的成本在降低,增长速度也很快,但简单套用摩尔定律来推算能源替代转折点,显然是武断的。更应该看到的是,能源系统发展有它的内在规律和路径依赖,能源替代是一个渐进的缓慢过程。 

  正如《能源的神话与现实》作者斯米尔教授所说:“历史经验表明,作为现代社会最复杂、资本集中并且体量庞大的基础设施,能源系统具有强大的内在惯性。我们的决策可以加速能源系统的转变,但并不能从本质上改变能源发展的自然属性。”

  百余年能源结构数据的调查结果表明,煤炭占比从95%下降到24%用了近100年时间,石油占比从不足5%提高到25%花了80年时间,天然气从占比1%增长到20%用了接近70年。石油使用在100年前就算得上“突破性”“爆炸性”技术了,但仍然要在漫长的时间中一城一池地夺取地盘。由此可见,新能源变革和能源结构转型之路是多么的任重道远。而眼下,石油行业还远没有到成为革命对象的时候。

  当然,从长期看来,能源转型是必要的,也是无法避免的,石油行业并不能高枕无忧。很多时候,真正的敌人都不是别人,而是自己。前些年在“石油峰值论”的鼓噪下,很多人都认为油价会一直高下去,导致过去一轮的油价上涨周期中,石油行业成本涨幅远远高于其他行业及工业平均涨幅。这是行业的迷失,用句话说,叫忘了初心。

  高油价带动了大量勘探活动,催生了页岩油气,把油价拉下了马。而油价低迷影响下,石油公司勘探积极性大大降低。随着投资减弱,几年后供应减少,是个大概率事件,这将间接导致油价反弹,而反弹的强度与被替代的幅度成正比。

  在一个不确定的世界里,要预测“黑天鹅”在哪里起飞是难的,但人们总会努力去寻找能预测未来的“水晶球”。作为一个对石油行业仍然充满信心的人,笔者的看法是,坚持石油的“道路自信”,谨慎决策,积极投资,提高竞争力,实现稳定发展,才是石油行业的根本大计。 (作者为能源观察家,供职于中国海洋石油总公司)

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