页岩气是美国天然气产量的重要组成部分。2015年美国页岩气产量占到天然气总产量的56.17%。根据2015年美国能源信息署(EIA)公布的全球页岩气储量预测,美国页岩气储量居世界第4位,页岩气储量可观。

  然而油价暴跌以来,美国页岩气行业面临巨大挑战。2014年下半年来,油价最低跌到26美元/桶左右,目前依然在50美元/桶的低价徘徊。这对美国页岩气产业产生了不小的影响。据海恩斯—布恩律师事务所2016年年底最新报告显示,自2015年1月以来已有114家美国和加拿大能源公司(主要是页岩钻机公司)破产。幸存的页岩气公司也受到不同程度的影响。

  由于美国从事页岩气开发业务的油气公司规模不等、数量众多,笔者参照美国石油和天然气矿业公司、报表连接器(Reportlinker)、美国金融服务公司(Motley Fool)分别罗列出的典型美国页岩气开发公司,依据公司页岩气产量及页岩气业务占比,选出了最具代表性的六家美国页岩气开发公司并对其进行了分析。分析结果表明,2014年至2016年,页岩气公司资产平均减少了17%,收入平均减少了50%,净利润平均减少了260%。页岩油气行业的毛利率在2015年之前稳定在50%以上,但在油价低迷的2015年和2016年,毛利率急剧下降,现毛利率已不足10%,处在亏损边缘。原本作为应对油价下跌风险的衍生金融工具投资,在油价长期低迷的情况下已经不能发挥作用,反而使公司遭受更多的损失。

  虽然EIA对未来油价走势持乐观态度,但在之前其对油价的多次高估使其预测可靠性备受质疑。从供需基本面来看,石油供过于求的最终结果便是长期维持的低油价。另外,新能源的发展也会对页岩气行业带来挑战。世界能源理事会、国际能源署(IEA)都对世界能源结构进行了预测,最晚至2050年,新能源(核能、水电及其他化石能源)在世界能源结构中的占比将超过20%。中国也有相关文献对能源结构进行了预测,结果与前两个机构相似,未来新能源将在世界能源结构中挑起大梁。更有文献称,至2090年,核能将超过化石能源成为占比最大的一次能源。在此期间,天然气作为过渡能源,其发展将受新能源技术发展及公众对环保的诉求所影响。

  因此,面对油价低位运行及新能源发展势头加快等挑战,页岩气产业须不断提升自身竞争力,同时也要加快技术研发,更好应对环境问题。自2008年开始,陆续有学者和机构对页岩气行业在开发过程中存在的水资源浪费、水资源污染及温室气体排放问题进行研究调查。这些问题现已得到公众的广泛关注,行业发展必须更好地解决环保问题以回应公众关切。

  页岩气行业的发展受到油价波动、环境保护和新能源发展等多方面影响。从投资者角度来讲,页岩气行业盈利能力在很大程度上会受到外在因素的影响,并不稳定;随着开发进程的推进,页岩气行业的开发难度及成本会越来越高,利润空间将继续减小。且未来油价仍有保持长期低位徘徊的风险,投资者在投资页岩气行业时应更加谨慎。

  从中国投资发展页岩气行业的角度来讲,页岩气开发所导致的环境问题应引起重视,因此发展这一行业应充分考虑减少环境污染及资源浪费的问题,计算行业利润应将环保成本考虑在内。此外,新能源的快速发展也会影响页岩气行业,在大规模扩展页岩气行业之前,应评估行业退出风险及成本,尽可能做到在能源发展上的灵活转向,保证国家能源发展跟上时代的步伐,不落人后。

  (王婷为中国石油大学(北京)硕士研究生,熊苡为中国石油大学(北京)副教授)

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